The Miami Poll: A view of the minority (+Español)

A few days before the recently completed mid-term elections in the United States the latest version of the Cuba Poll was released, a survey carried out since 1991 by Florida International University under the direction of sociologist Guillermo Grenier, in reference to political attitudes and policies regarding Cuba by persons of Cuban origin residing in South Florida.

The importance of this survey lies in the fact that some 700,000 people of Cuban origin live in this area, about a third of all Cubans in the United States, giving shape to what has been called the “Miami’s Cuban-American enclave,” a cultural and political benchmark with representative characteristics of this population, although there is not always an exact correspondence between the characteristics and attitudes of Miamians and those who live in other localities, where the political machinery of the Cuban-American extreme right acts with less effectiveness.

It could then be said that the Cuba Poll measures the maximum potential of the most reactionary tendencies of the community of Cuban origin in the United States and, in this sense, confirms the characteristics that have distinguished this community, namely, a majority Republican population that defines itself as conservative and shows very hostile positions towards the Cuban socialist system. However, at the same time, this group adopts liberal positions that differentiate it from other Republicans in certain aspects of US domestic policy, such as those related to social assistance, and distances itself from the Cuban-American right in relation to the interest in maintaining contacts with Cuban society.

The FIU Cuba poll shows that “leadership matters,” says professor who heads the study

In a general sense, the US policy aimed at converting Cuban emigration into the social and operational base of the counterrevolution has triumphed. Through a combination of stimuli and pressures, the Cuban-American community stands out as the most conservative Latino group in the United States, and Miami is the capital of the Latin American right. However, every day this community shows itself to be less homogeneous and this has influenced both its political positions in relation to North American society and its attitudes towards Cuba.

Some results of the survey are disconcerting. While the majority supports hard-line policies against Cuba (74%), there is also a majority (64%) that supports the opposite and defends the maintenance of diplomatic relations between the two countries (53%). The same happens with the blockade, although the majority advocates its permanence (63%), the majority also thinks that it does not work (68%). It also supports the sale of food (64%) and medicines (72%) without restrictions.

These contradictions have been present in all the polls in fairly similar proportions over the last two decades, with significant changes only at the end of Barack Obama’s term when positions in favor of improving relations between the two countries increased ostensibly (65%), and for the first time a majority expressed themselves against the economic blockade against Cuba (63%). After the 2016 election, it returned to the original standards during the administrations of Donald Trump and Joe Biden, where there has been a setback of the Obama policy.

As the authors of the survey have insisted, the North American political environment, especially government policy, decisively influences political positions regarding the Cuba issue. In the same way that Barack Obama’s policy was supported by the majority of those surveyed in 2016 (64%), in the current survey 74% supported the hard-line policy initiated by Donald Trump and largely continued by Joe Biden. The moral is that if US policy changes, as happened during the Obama administration, the attitudes of the Cuban-American community also tend to change, which indicates that these people would not be an insurmountable obstacle to the improvement of relations, if both governments decide to move forward in this direction.

Another aspect of the problem is that, despite an extremely adverse environment where terrorism has been involved to impose the positions of the right, the existence over time of minority sectors that have not adhered to this policy stands out and express themselves in a sustained manner against it. It is therefore appropriate to analyze the role of minorities in this context and their potential as a factor of change in this scenario.

In fact, it is not always about minorities, even at times when the most negative trends have prevailed such as the current one. All indicators regarding the link with Cuba say trips to the island and visits by their relatives, the granting of visas by the United States and/or family reunification programs, show a high acceptance by those surveyed. On the other hand, 53% say they have traveled to Cuba, including 30% of their descendants, a little known fact that reflects the interest of these people to know and relate to the homeland of their parents and preserve their Cuban identity. These results contradict the principle of the extreme right to prevent these contacts, as they undermine the credibility of its discourse regarding Cuba and weaken the actions aimed at suffocating the country.

Another regularity of the survey with respect to the previous ones are the political differences resulting from the social heterogeneity of the Cuban-American population in the Miami area. Those born in Cuba (immigrants) constitute around 80% of the community and this differentiates them from their descendants (18%), quite underrepresented among the Miami population when compared to the rest of the country, where they comprise nearly half of the population. This indicates that this segment of the population tends to abandon the enclave and this decreases the representativeness of the survey on a national scale, since it constitutes the most liberal and least hostile group towards Cuba within the Cuban-American group in the United States. The survey also tells us that the most dynamic factor, from a demographic point of view, is new immigrants (those who have arrived since 1995), who constitute more than 47% of the population of those living in Miami-Dade.

Political positions are also differentiated by the date of arrival in the country and the same occurs as a result of age distribution or partisan preference in relation to US domestic politics. The most conservative and hostile positions towards Cuba are overrepresented in those who arrived before 1980 (18%), identified as the “historical exiles,” and those over the age of 60(35%) and members of the Republican Party (51.6%). While its reverse is those under 30 years of age (30%) and Democratic Party members (21.3%).

Domestic tensions in Cuba and the exponential growth of irregular migration in extreme conditions for many people, together with the increase in extreme right-wing campaigns in the area, have had a negative influence on the positions of the most recent immigrants (after 2015) and this has been reflected in the survey, where 68% support the blockade, while only 20% of the then newcomers assumed this position in 2016. However, despite the stridency of the campaigns against Cuba and the visibility achieved by some ‘influencers’ of this origin, in comparative terms, new immigrants continue to stand out as one of the most positive sectors for improving relations between the two countries.

Fifty-five percent of those surveyed consider Cuba a threat to the United States, an argument used by the right to justify the aggressive policy against the country. However, this criterion is not shared by the youngest, where 56% think otherwise, by descendants (63%), by immigrants after 2015 (59%) and by members of the Democratic Party (71%).

When we say that 63% support the US blockade, we must also assume that 37% are against it, which represents a population of approximately 260,000 people. A not inconsiderable flow from an electoral point of view, and the social base of a movement against the extreme right in the area if, as the authors of the survey themselves say, the necessary leadership appears to channel this potential.

These figures are almost identical to those recorded by the 2000 version of this survey when 35% expressed themselves against the blockade, precisely at a time when the right wing was booming (61% supported a military invasion by the United States), as result of the conflict that surrounded the case of Elián González and the scandalous victory of George W. Bush in Florida. That year Bush received 75% of the Cuban-American vote in the county, while Donald Trump’s “big victory” in 2016 barely reached 60%, a net loss of 15% for Republicans in the period, and even larger on a national scale.

Obama was able to understand the logic of this equation and approach the Cuban-American electorate from a perspective favorable to changing US policy towards Cuba. It was not a policy of solidarity, not even acceptance of the Cuban regime, which was intended to be changed by other methods, but it was a change in the way in which the two countries could relate and encouraged the bond of its “best ambassadors” — as he called Cuban-Americans — with their country of origin, where the main interest of these people lies.

It is true that the issue of Cuba is no longer decisive in deciding the vote of Cuban-Americans, as it was in 2000 when 74% defined it as a priority, but it continues to be a letter of introduction used by all politicians to approach this electorate and a way to establish empathy with these voters. The usual thing has been to promise them the overthrow of the Cuban government, even if the person espousing this is the mayor of a city without the capacity to influence this situation. Obama did the opposite with great success.

Joe Biden’s Democrats did not act on this experience, and this explains the huge defeat they have just suffered in Miami-Dade where they lost for the first time in the last 20 years at the county level. Some blame it on ignorance or miscalculation by the government and partisan officials who with their positions against Cuba intended to capture a vote that would never be favorable to them. I tend to believe that vested interests in the locality triumphed, where the party that wins and the ideological gluttony of those who live obsessed with the end of the Cuban regime and aspire to notch another mark on the hilt of the pistol — like the old-time gun slingers of the wild west — even when they dress as liberals and claim to be defending a threat to democracy by their conservative opponents.


Versión en Español:

Encuesta en Miami: Observando a las minorías  

Unos días antes de las elecciones de medio término en Estados Unidos, se dio a conocer la última versión de Cuba Poll, una encuesta que desde 1991 lleva a cabo la Universidad Internacional de la Florida bajo la dirección del sociólogo Guillermo Grenier, referida a las actitudes políticas y las posiciones respecto a Cuba de la población de origen cubano residente en el condado Miami-Dade, en el sur de ese estado.

La importancia de esta encuesta estriba en que unas 700 000 personas de origen cubano radica en esta área, alrededor de un tercio de todos los cubanos en Estados Unidos, dando forma a lo que se ha dado en llamar el “enclave cubanoamericano de Miami”, referente cultural y político de esta población aunque no siempre exista una correspondencia exacta entre las características y actitudes de los miamenses y los que viven en otras localidades, donde la maquinaria política de la extrema derecha cubanoamericana actúa con menor efectividad. 

Pudiera afirmarse entonces que la encuesta Cuba Poll mide el máximo potencial de las tendencias más reaccionarias de la comunidad de origen cubano en Estados Unidos y, en tal sentido, confirma las características que han distinguido a esta comunidad, a saber, una población mayoritariamente republicana que se define como conservadora y muestra posiciones muy hostiles hacia el sistema socialista cubano. No obstante, a su vez, adopta posturas liberales que la diferencian de los republicanos en ciertos aspectos de la política doméstica norteamericana, como los relativos a la asistencia social, y se distancia de la derecha cubanoamericana en lo relacionado con el interés por mantener contactos con la sociedad cubana.  

En sentido general, ha triunfado la política norteamericana destinada a convertir a la emigración cubana en la base social y operativa de la contrarrevolución. Mediante una combinación de estímulos y presiones, la comunidad cubanoamericana destaca como el grupo latino más conservador de Estados Unidos y Miami constituye la capital de la derecha latinoamericana. Sin embargo, cada día esta comunidad se muestra menos homogénea y ello ha influido tanto en sus posiciones políticas en relación con la sociedad norteamericana, como en las actitudes respecto a Cuba.  

Algunos resultados de la encuesta resultan desconcertantes. Mientras la mayoría respalda las políticas de línea dura contra Cuba (74%), también se registra a una mayoría (64%) que apoya lo contrario y defiende el mantenimiento de relaciones diplomáticas entre los dos países (53%). Igual ocurre con el bloqueo, aunque la mayoría aboga por su permanencia (63%), también la mayoría opina que no funciona (68%), así como respalda la venta de alimentos (64%) y medicinas (72%) sin restricciones. 

Estas contradicciones han estado presentes en todas las encuestas, incluso en proporciones bastante similares en las últimas dos décadas, con alteraciones significativas solamente al final del mandato de Barack Obama, cuando aumentaron de manera ostensible las posiciones favorables al mejoramiento de las relaciones entre los dos países (65%) y por primera vez una mayoría se expresó en contra del bloqueo económico a Cuba (63%), para regresar a los estándares originales en los gobiernos de Donald Trump y Joe Biden, donde se produjo un retroceso de la política obamista.

Como han insistido los autores de la encuesta, el entorno político norteamericano, en especial la política gubernamental, influye de manera decisiva en las posiciones políticas respecto al tema cubano. De la misma manera que la política de Barack Obama fue respaldada por la mayoría de los encuestados en 2016 (64%), en la actual encuesta un 74% respaldó la política de línea dura iniciada Donald Trump y en buena medida continuada por Joe Biden. La moraleja es que si la política norteamericana cambia, como ocurrió en el gobierno de Obama, las actitudes de la comunidad cubanoamericana también tienden a modificarse, lo que indica que estas personas no serían un obstáculo insalvable para el mejoramiento de las relaciones, si ambos gobiernos deciden avanzar en este sentido. 

Otro aspecto del problema es que, a pesar de un entorno sumamente adverso donde incluso se ha recurrido al terrorismo para imponer las posiciones de la derecha, sobresale la existencia a lo largo del tiempo de sectores minoritarios que no se han plegado a esta política y se expresan de manera sostenida contra la misma. Conviene entonces analizar el papel de las minorías en este contexto y su potencial como factor de cambio de este escenario.

De hecho, no siempre se trata de minorías, incluso en momentos donde han imperado las tendencias más negativas, como el actual, todos los indicadores respecto al vínculo con Cuba, dígase los viajes al país y las visitas de sus familiares, el otorgamiento de visas por parte de Estados Unidos o los programas de reunificación familiar, muestran una alta aceptación por parte de los encuestados. Por otro lado, el 53% dice haber viajado a Cuba, entre ellos un 30% de los descendientes, un dato poco conocido que refleja el interés de estas personas por conocer y relacionarse con la patria de sus padres y preservar su identidad cubana. Estos resultados se contraponen con el principio de la extrema derecha de impedir estos contactos, en tanto restan credibilidad a su discurso respecto a Cuba y debilita las acciones tendientes a asfixiar al país. 

Otra regularidad de la encuesta respecto a las anteriores, son las diferencias políticas resultantes de la heterogeneidad social de la población cubanoamericana en el condado. Los nacidos en Cuba (inmigrantes) constituyen alrededor del 80% de la comunidad y ello los diferencia de sus descendientes (18%), bastante subrepresentados entre la población miamense, si se les compara con el resto del país, donde abarcan a cerca de la mitad de la población. Ello indica que este segmento poblacional tiende a abandonar el enclave y ello disminuye la representatividad de la encuesta a escala nacional, toda vez que constituye el grupo más liberal y menos hostil hacia Cuba dentro del conjunto cubanoamericano en Estados Unidos. También la encuesta nos dice que el factor más dinámico desde el punto de vista demográfico son los nuevos inmigrantes (los que han arribado a partir de 1995), que constituyen más del 47% de la población del condado.

Las posiciones políticas además se diferencian por la fecha de arribo al país y lo mismo ocurre como resultado de la distribución etaria o la preferencia partidista, en relación con la política doméstica estadounidense. Las posiciones más conservadoras y hostiles hacia Cuba están sobrerrepresentadas en los que arribaron antes de 1980 (18%), identificados como el “exilo histórico”; los mayores de 60 años (35%) y los militantes del partido republicano (51,6%). Mientras que su reverso son los menores de 30 años (30%) y los militantes demócratas (21,3%).

Las tensiones domésticas en Cuba y el crecimiento exponencial de la migración irregular en condiciones límite para muchas personas, unido al incremento de las campañas de la extrema derecha en el área, han influido de manera negativa en las posiciones de los inmigrantes más recientes (después de 2015) y esto se ha visto reflejado en la encuesta, donde el 68% apoya el bloqueo, mientras que apenas el 20% de los entonces recién llegados asumió esta posición en 2016. No obstante, a pesar de la estridencia de las campañas contra Cuba y la visibilidad alcanzada por algunos “influencers” de este origen, en términos comparativos, los nuevos inmigrantes continúan destacándose como uno de los sectores más positivos al mejoramiento de relaciones entre los dos países.  

El 55% de los encuestados considera a Cuba una amenaza para Estados Unidos, un argumento esgrimido por la derecha para justificar la política agresiva contra el país. Sin embargo, este criterio no es compartido por los más jóvenes donde un 56% piensa lo contrario, por los descendientes (63%), por los inmigrantes posteriores a 2015 (59%) y por los militantes del partido demócrata (71%).

Cuando decimos que el 63% apoya el bloqueo norteamericano, también hay que asumir que el 37% está en contra, lo que representa una población aproximada de 260 000 personas. Un caudal nada despreciable desde el punto de vista electoral y base social de un movimiento contra la extrema derecha en el área si, como dicen los propios autores de la encuesta, aparece el liderazgo necesario para encauzar este potencial. 

Estas cifras son casi idénticas a las registradas por esta misma encuesta en el año 2000, cuando el 35% se expresó en contra del bloqueo, precisamente en un momento de auge de la derecha (61% apoyó una invasión militar de Estados Unidos), como resultado del conflicto que rodeó el caso del niño Elián González y la escandalosa victoria de George W. Bush en la Florida. Ese año, Bush obtuvo el 75% del voto cubanoamericano en el condado, mientras que el “gran éxito” de Donald Trump en 2016 apenas sumó al 60%, una pérdida neta de 15% para los republicanos en el período, incluso mayor a escala nacional.

Obama fue capaz de comprender la lógica de esta ecuación y acercarse al electorado cubanoamericano, desde una perspectiva favorable al cambio de la política estadounidense hacia Cuba. No fue una política solidaria, ni siquiera de aceptación del régimen cubano, al que se pretendía cambiar por otros métodos, pero fue un cambio en la manera en que podían relacionarse los dos países e incentivaba el vínculo de los “mejores embajadores”-como llamó a los cubanoamericanos- con su patria de origen, donde radica el principal interés de estas personas.

Es cierto que el tema de Cuba ya no es determinante para decidir el voto de los cubanoamericanos, como lo era en 2000 cuando el 74% lo definió como una prioridad, pero continúa siendo una carta de presentación utilizada por todos los políticos para aproximarse a este electorado y una manera de establecer empatía con estos votantes. Lo usual ha sido prometerles el derrocamiento del gobierno cubano, aunque se trate del alcalde de una ciudad sin capacidad para influir en esta problemática, pero Obama hizo lo contrario con mucho éxito. 

Los demócratas de Joe Biden no actuaron en correspondencia con esta experiencia y ello explica la descomunal derrota que acaban de sufrir en Miami-Dade, donde perdieron por primera vez en los últimos veinte años en una elección federal. Algunos lo achacan a ignorancia o errores de cálculo del gobierno y los funcionarios partidistas, que con sus posiciones contra Cuba pretendían captar un voto que jamás les sería favorable, yo tiendo a creer que triunfaron intereses creados en la localidad, donde poco importa el partido que gane y la gula ideológica de los que viven obsesionados con el fin del régimen cubano y aspiran a rasgar otra marca en la empuñadura de la pistola, como los buenos killers del oeste, aunque anden vestidos de liberales y digan ser los defensores de la democracia amenazada por sus contrarios conservadores.

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