When the fascists arrive holding hands with the oligarchs (+Español)

By Thom Hartmann / Common Dreams

My wife Louise and I just finished watching the Netflix short series Transatlantic,and it prompted us to consider what happens when a rightwing social movement takes over a country, as we’re currently experiencing in the US with more than a third of our states openly embracing fascism.

Transatlantic is a gripping drama about a group of Jewish refugees — including Hannah Arendt and Marc Chagall — who are trapped in Marseilles trying to flee the Nazis as they sweep across France in late 1940. Complicating their flight, the American envoy and the head of the local French police are both in agreement with the Nazis that the Jewish refugees are “degenerates” and “animals” who should appropriately end up in the Nazi camps.

The parallels to today’s America are startling. The Republican rhetoric about the queer and Black communities — and, often, about Jews (usually coded as “George Soros”) — is startlingly similar to that of the Nazis and the Vichy French about Jews. Donald Trump, for example, is openly calling Alvin Bragg an “animal.”

Rupert Murdoch

But how do things get this far? How and why did it happen in Germany, and how and why is it happening here today?

After Hitler’s failed beer hall putsch, he was legally banned from public speaking and mass rallies. In 1930, however, German media mogul Alfred Hugenberg — a rightwinger who owned two of the largest national newspapers and had considerable influence over radio — joined forces with Hitler and relentlessly promoted him, much like the Murdoch media empire and billionaire-owned rightwing radio helped bring Trump to power in 2016.

The billionaire-funded movement to pass anti-voting, anti-trans, anti-Black history, anti-gay marriage, anti-abortion, and anti-public school legislation and policy is roaring down the track, as is the billionaire-owned media campaign to promote fascism.

While politically independent, German President Paul von Hindenburg’s sympathies lay with the conservatives and monarchists. Like Reagan’s GOP, Hindenburg’s coalition favored Germany’s morbidly rich (Hindenburg’s father was an aristocrat) and industry, but was always just short of achieving total power over the German state.

Hitler, on the other hand, didn’t seem to care much at first about Germany’s aristocrats; he led a populist evangelical movement dedicated to “purifying” Germany of the “filth” of Jews, homosexuals, Gypsies, and socialists. While Hindenburg and the German conservative movement looked down on Hitler and his followers as ignoble rabble rousers, they were more than enthusiastic about getting their votes.

As German industrialist Fritz Thyssen writes in his apologetic book I Paid Hitler, he pressured German President von Hindenburg to appoint Hitler as chancellor, and then lobbied the Association of German Industrialists, that country’s and era’s version of the US Chamber of Commerce, to donate 3 million Reichsmarks to the Nazi Party for the 1932 election.

While Thyssen did it primarily because he wanted tax cuts for morbidly rich people like himself and government contracts for his company, his efforts combined with Hugenberg’s media empire brought Hitler and his bigots to power.

Hitler’s sales pitch to the German people was grounded in the idea that average German working people were victims and Hitler was their champion.

He claimed Jews, homosexuals, and socialists had “stabbed Germany in the back” by participating in negotiations for the Treaty of Versailles that imposed punitive conditions on the country, producing widespread poverty and an economic crisis.

If the German people were victims, Hitler told them, the villains were German minorities, promoting degeneracy like jazz and swing music, tolerance of homosexuality and transgender people, and the “international Jewish conspiracy.”

Once the Nazis took power they banned books, outlawed drag shows, and homosexuality, changed school curricula to remove mention of their atrocities in WWI, and rewrote election laws so they’d never again lose an election.

The transformation of Germany was swift. Former German Nazis I knew well in the 1980s when I lived in that country often commented to me on how “a party of bullies” threatened violence and intimidated people to the point that the average person gave up resisting or even joined along for fear of ending up a victim themselves.

Thus, a minority party that never took more than a third of the national vote before seizing power began a process that inevitably led to the death of 73 million human beings.

Once you build your party’s political base on hate and fear it’s pretty much impossible to one day say, “You know, those Jews and Blacks and queer people we were vilifying aren’t really such bad people after all.”

This is all echoed in the crisis today facing both the GOP and the Democratic Party’s opposition to it.

As former Labor Secretary Robert Reich recently wrote:

“My friends, the Republican Party is no longer committed to democracy. It is rapidly becoming the American fascist party.”

Rightwing American billionaires, parroting Fritz Thyssen, have spent the past decade pouring money into Republican-aligned groups working to change school textbooks, ban library books, outlaw healthcare for queer people, criminalize trans participation in civil society, and make it harder for college students and Black people to vote.

Like Thyssen, most probably aren’t all that bigoted themselves: their primary motivation is lowering their own taxes and increasing their companies’ government purchases and subsidies.

But to get there they must have Republicans in power, and the GOP’s base — while they don’t much care about billionaire’s taxes or corporate deregulation — are fervent bigots.

Democrats, meanwhile, face the same crisis the Social Democrats did in Germany in the 1930s.

They believe in the free speech and free flow of political ideas associated with democracy, so are wary of using government power to squelch the rise of the current fascist movement within the GOP. Yet they see the direction things are moving and are frequently — but impotently — calling it out.

Holding bullies to account for their crimes and their intimidation tactics is really and truly difficult, as the German Social Democrats discovered in 1933 and Manhattan DA Alvin Bragg is realizing today. Typically the only thing that stops bullies is to punch them in the face, which can reduce one to their level.

There are signs that a few of the billionaires funding the modern neofascist wing of the GOP’s rise to power are having second thoughts, much as Fritz Thyssen ultimately did in Germany.

Billionaire DeSantis backer Thomas Peterffy (the second richest man in Florida at $26 billion) told The Financial Times last week:

“I have put myself on hold. Because of (DeSantis’) stance on abortion and book banning … myself, and a bunch of friends, are holding our powder dry.”

So far, Peterffy is the outlier. The billionaire-funded movement to pass anti-voting, anti-trans, anti-Black history, anti-gay marriage, anti-abortion, and anti-public school legislation and policy is roaring down the track, as is the billionaire-owned media campaign to promote fascism.

And since five corrupt Republicans on the Supreme Court legalized political bribery with Citizens United, the deck remains stacked in their favor.

There is no Democratic equivalent to Fox “News,” 1500 rightwing radio stations, hundreds of subsidized rightwing podcasts and media sites, The Wall Street Journal, ALEC, Heritage Foundation, Musk’s rightwing reinvention of Twitter, Facebook’s GOP-leaning algorithms, or the hundreds of other state and national policy operations and think tanks.

The American people, however, seem to be waking up even in the face of this onslaught of billionaire-owned and -funded media and political infrastructure.

The velocity with which Republican governors are leaving ERIC so they can quietly purge people from their voting rolls (now that five corrupt Republicans on the Supreme Court legalized that in 2018) and passing over 400 new make-it-harder-to-vote laws shows how concerned they are about this trend.

So, to the question about what’s really behind the war Republicans are waging against American democracy, the answer is simple: rightwing billionaires who want more, more, more money and are willing to make common cause with bigots, fascists, and wannabee killers to get it.

Thom Hartmann is a talk-show host and author.


Versión en Español:

Cuando llegan los fascistas tomados de la mano con los oligarcas

Por Thom Hartmann

Mi esposa Louise y yo acabamos de ver la serie corta “Transatlantic” de Netflix, y nos llevó a considerar qué sucede cuando un movimiento social de derecha se apodera de un país, como lo estamos experimentando actualmente en los EE. UU. con más de un tercio de nuestros estados abiertamente abrazando el fascismo.

Transatlantic es un drama apasionante sobre un grupo de refugiados judíos, incluyendo a Hannah Arendt y Marc Chagall, que están atrapados en Marsella tratando de huir de los nazis mientras arrasan Francia a finales de 1940. Para complicar su huida, el enviado estadounidense y el jefe del la policía francesa local están de acuerdo con los nazis en que los refugiados judíos son “degenerados” y “animales” que deberían terminar apropiadamente en los campos nazis.

Los paralelos con los Estados Unidos de hoy son sorprendentes. La retórica republicana sobre las comunidades queer y negra, y, a menudo, sobre los judíos (generalmente codificados como “George Soros”), es sorprendentemente similar a la de los nazis y los franceses de Vichy sobre los judíos. Donald Trump, por ejemplo, llama abiertamente a Alvin Bragg un “animal”.

Pero, ¿cómo llegan las cosas a este punto? ¿Cómo y por qué sucedió en Alemania, y cómo y por qué sucede hoy aquí?

Después del golpe fallido del Putsch de la Cervecería de Hitler, se le prohibió legalmente hablar en público y manifestaciones masivas. En 1930, sin embargo, el magnate de los medios de comunicación alemán Alfred Hugenberg —un derechista que era dueño de dos de los periódicos nacionales más grandes y tenía una influencia considerable en la radio— unió fuerzas con Hitler y lo promovió sin descanso, al igual que el imperio de los medios de comunicación de Murdoch y la radio derechista propiedad de multimillonarios ayudaron llevar a Trump al poder en 2016.

El movimiento financiado por multimillonarios para aprobar legislación y políticas contra el voto, contra las personas trans, contra la historia de los negros, contra el matrimonio homosexual, contra el aborto y contra las escuelas públicas está avanzando a pasos agigantados, al igual que los medios de comunicación propiedad de los multimillonarios avanzan la campaña para promover el fascismo.

Aunque políticamente independiente, las simpatías del presidente alemán Paul von Hindenburg estaban con los conservadores y los monárquicos. Al igual que el Partido Republicano de Reagan, la coalición de Hindenburg favorecía a los morbosamente ricos (el padre de Hindenburg era un aristócrata) y a la industria de Alemania, pero siempre estuvo a punto de lograr el poder total sobre el estado alemán.

Hitler, por otro lado, no parecía preocuparse mucho al principio por los aristócratas de Alemania; lideró un movimiento evangélico populista dedicado a “purificar” Alemania de la “inmundicia” de judíos, homosexuales, gitanos y socialistas. Si bien Hindenburg y el movimiento conservador alemán menospreciaron a Hitler y sus seguidores como innobles agitadores, estaban más que entusiasmados con la idea de obtener sus votos.

Como escribe el industrial alemán Fritz Thyssen en su libro de disculpas “Yo le pagué a Hitler”, presionó al presidente alemán von Hindenburg para que nombrara a Hitler como canciller, y luego presionó a la Asociación de Industriales Alemanes, la versión de la Cámara de Comercio de EE. UU. de ese país y época, para que donara 3 millones de Reichsmarks al Partido Nazi para las elecciones de 1932.

Si bien Thyssen lo hizo principalmente porque quería recortes de impuestos para personas morbosamente ricas como él y contratos gubernamentales para su empresa, sus esfuerzos combinados con el imperio mediático de Hugenberg llevaron a Hitler y sus fanáticos al poder.

El argumento de venta de Hitler al pueblo alemán se basó en la idea de que los trabajadores alemanes promedio eran víctimas y Hitler era su campeón.

Afirmó que los judíos, los homosexuales y los socialistas habían “apuñalado a Alemania por la espalda” al participar en las negociaciones del Tratado de Versalles que impusieron condiciones punitivas al país, produciendo una pobreza generalizada y una crisis económica.

Si el pueblo alemán era víctima, les dijo Hitler, los villanos eran minorías alemanas, que promovían la degeneración como el jazz y la música swing, la tolerancia de la homosexualidad y las personas transgénero, y la “conspiración judía internacional”.

Una vez que los nazis tomaron el poder, prohibieron los libros, proscribieron los espectáculos de drag y la homosexualidad, cambiaron los planes de estudios escolares para eliminar la mención de sus atrocidades en la Primera Guerra Mundial y reescribieron las leyes electorales para que nunca más volvieran a perder una elección.

La transformación de Alemania fue rápida. Los ex nazis alemanes que conocí bien en la década de 1980 cuando vivía en ese país a menudo me comentaban cómo “un grupo de matones” amenazaba con violencia e intimidaba a la gente hasta el punto de que la persona promedio dejó de resistir o incluso se unió por temor a terminar siendo víctima de ellos mismos.

Así, un partido minoritario que nunca se llevó más de un tercio del voto nacional antes de tomar el poder inició un proceso que inevitablemente condujo a la muerte de 73 millones de seres humanos.

Una vez que construyes la base política de tu partido sobre el odio y el miedo, es prácticamente imposible decir algún día: “Sabes, esos judíos, negros y personas queer que estábamos vilipendiando no son realmente tan malas personas después de todo”.

Todo esto se refleja en la crisis que hoy enfrentan tanto el Partido Republicano como la oposición del Partido Demócrata.

Como escribió recientemente el exsecretario de Trabajo Robert Reich:

“Amigos míos, el Partido Republicano ya no está comprometido con la democracia. Se está convirtiendo rápidamente en el partido fascista americano”.

Los multimillonarios estadounidenses de derecha, repitiendo como loros a Fritz Thyssen, han pasado la última década invirtiendo dinero en grupos alineados con los republicanos que trabajan para cambiar los libros de texto escolares, prohibir los libros de biblioteca, prohibir la atención médica para las personas queer, criminalizar la participación trans en la sociedad civil y dificultar las cosas para los estudiantes universitarios y los negros a votar.

Al igual que Thyssen, lo más probable es que ellos mismos no sean tan intolerantes: su principal motivación es reducir sus propios impuestos y aumentar las compras y subsidios gubernamentales de sus empresas.

Pero para llegar allí deben tener republicanos en el poder, y la base del Partido Republicano, aunque no les importan mucho los impuestos de los multimillonarios o la desregulación corporativa, son fanáticos fervientes.

Mientras tanto, los demócratas enfrentan la misma crisis que los socialdemócratas en Alemania en la década de 1930.

Creen en la libertad de expresión y el libre flujo de ideas políticas asociadas con la democracia, por lo que desconfían de usar el poder del gobierno para sofocar el ascenso del actual movimiento fascista dentro del Partido Republicano. Sin embargo, ven la dirección en que se mueven las cosas y con frecuencia, pero con impotencia, lo llaman.

Hacer que los matones rindan cuentas por sus crímenes y sus tácticas de intimidación es real y verdaderamente difícil, como descubrieron los socialdemócratas alemanes en 1933 y el fiscal de distrito de Manhattan, Alvin Bragg, se está dando cuenta hoy. Por lo general, lo único que detiene a los agresores es golpearlos en la cara, lo que puede reducirlos a su nivel.

Hay indicios de que algunos de los multimillonarios que financian el ala neofascista moderna del ascenso al poder del Partido Republicano están teniendo dudas, al igual que Fritz Thyssen finalmente lo hizo en Alemania.

El patrocinador multimillonario de DeSantis, Thomas Peterffy (el segundo hombre más rico de Florida con $ 26 mil millones) le dijo a The Financial Times la semana pasada:

“Me he puesto en espera. Debido a la postura (de DeSantis) sobre el aborto y la prohibición de libros… yo y un grupo de amigos mantenemos la pólvora seca”.

Hasta ahora, Peterffy es el caso atípico. El movimiento financiado por multimillonarios para aprobar legislación y políticas contra el voto, contra las personas trans, contra la historia de los negros, contra el matrimonio homosexual, contra el aborto y contra las escuelas públicas está avanzando a pasos agigantados, al igual que los medios de comunicación, propiedad de los multimillonarios, avanzan la campaña para promover el fascismo.

Y dado que cinco republicanos corruptos en la Corte Suprema legalizaron el soborno político con Citizens United, la baraja sigue apilada a su favor.

No existe un equivalente demócrata a Fox “News”, 1500 estaciones de radio de derecha, cientos de podcasts y sitios de medios de derecha subsidiados, The Wall Street Journal, ALEC, Heritage Foundation, la reinvención derechista de Twitter de Musk, los algoritmos de tendencia republicana de Facebook, o los cientos de otras operaciones de políticas estatales y nacionales y grupos de expertos.

El pueblo estadounidense, sin embargo, parece estar despertando incluso frente a esta avalancha de infraestructura política y de medios de comunicación propiedad y financiada por multimillonarios.

La velocidad con la que los gobernadores republicanos están abandonando ERIC para poder eliminar silenciosamente a las personas de sus listas de votantes (ahora que cinco republicanos corruptos en la Corte Suprema lo legalizaron en 2018) y aprobar más de 400 nuevas leyes para dificultar el voto muestra lo preocupados que están por esta tendencia.

Entonces, a la pregunta sobre qué hay realmente detrás de la guerra que los republicanos están librando contra la democracia estadounidense, la respuesta es simple: multimillonarios de derecha que quieren más, más, más dinero y están dispuestos a hacer causa común con fanáticos, fascistas y aspirantes a asesinos para conseguirlo.

Thom Hartmann es un presentador de programas de entrevistas y autor.