The eco collapse we were warned about has begun (+Esp)

By José Seoane, originally published by

In 2023, different climatic anomalies have been recorded that set new historical records in the tragic progression of climate change at the global level.

Thus, in June, the surface temperature in the North Atlantic reached the maximum increase of 1.3 degrees Celsius with respect to preindustrial values. In a similar direction—although in lower values—the average temperature of the seas at the global level increased. On the other hand, the retraction of Antarctic ice reached a new limit, reaching the historical decrease of 2016, but several months earlier in the middle of the cold season.

The combination of these records has led scientists who follow these processes to warn of the danger of a profound change in the currents that regulate temperature and life in the oceans and globally. The heat waves recorded on the coasts of a large part of the world—in Ireland, Mexico, Ecuador, Japan, Mauritania, and Iceland—may, in turn, be proof of this.

These phenomena, of course, are not limited to the seas. On Thursday, July 6, the global air temperature (measured at two meters above the ground) reached 17.23 degrees Celsius for the first time in the history of the last centuries, 1.68 degrees Celsius higher than preindustrial values; last June was already the warmest month in history. Meanwhile, temperatures on the continents, particularly in the North, also broke records: 40 degrees Celsius in Siberia, 50 degrees Celsius in Mexico, the warmest June in England in the historical series that began in 1884.

And its counterpart, droughts, such as the one plaguing Uruguay, where the shortage of fresh water since May has forced the increasing use of brackish water sources, making tap water undrinkable for the inhabitants of the Montevideo metropolitan area, where 60 percent of the country’s population is concentrated. This is a drought that, if it continues, could leave this region of the country without drinking water, making it the first city in the world to suffer such a catastrophe.

But the stifling heat and the droughts also bring with them voracious fires, such as the boreal forest fire that has been raging across Canada for weeks, with more than 500 outbreaks scattered in different regions of the country, many of them uncontrollable, and the widespread images of an apocalyptic New York darkened and stained red under a blanket of ashes.

This accumulation of tragic evidence, against all the denialist narratives, makes it undeniable that the climate crisis is already here, among us. It also indicates the absolute failure of the policies and initiatives adopted to reduce the emission or presence of greenhouse gases in the atmosphere. In this direction, in May of 2023, the levels of carbon dioxide (CO2) measured at NOAA’s global reference observatory in Hawaii reached an all-time high of 424 parts per million (ppm), becoming more than 50 percent higher than before the beginning of the industrial era and, those of the period January—May 2023, 0.3 percent higher than those of the same period of 2022 and 1.6 percent compared to that of 2019. According to the latest report of the United Nations Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC), the global surface temperature has risen faster since 1970 than in any other 50-year period for at least the last 2,000 years, the same period in which international agreements and national initiatives to combat the causes of climate change were deployed. The failure of these policies is also reflected, in our present, in the persistence and strength of a fossil capitalism and its plundering and socio-environmental destruction.

Not only have these so-called mitigation policies failed, but also the so-called adaptation policies aimed at minimizing the foreseeable impacts of climate change are weak or even absent.

In the same vein, the annual report of the World Meteorological Organization (WMO, Global Annual to Decadal Climate Update) released in May 2023 warned that it is very likely (66 percent probability) that the annual average global temperature will exceed 1.5 degrees Celsius in at least one year of the next five years (2023-2027), it is possible (32 percent probability) that the average temperature will exceed 1.5 degrees Celsius, and it is almost certain (98 percent probability) that at least one of the next five years, as well as the five-year period as a whole, will be the warmest on record; The IPCC has estimated serious consequences if this temperature is exceeded permanently.

How close to this point will the arrival of the El Niño phenomenon place us this year and possibly in the coming years? El Niño is an event of climatic origin that expresses itself in the warming of the eastern equatorial Pacific Ocean and manifests itself in cycles of between three and eight years. With antecedents in the 19th century, in 1924 climatologist Gilbert Walker coined the term “Southern Oscillation” to identify it and in 1969 meteorologist Jacob Bjerknes suggested that this unusual warming in the eastern Pacific could unbalance the trade winds and increase the warm waters toward the east, that is, toward the intertropical coasts of South America.

But this is not simply a traditional meteorological phenomenon that recurs in irregular annual periods. It is not a natural phenomenon; however many attempts are made, time and again, to make invisible or deny its social causes. On the contrary, in recent decades, the dynamics of the climate crisis have increased both in frequency and intensity. Already in early 2023, the third continuous La Niña episode concluded, the third time since 1950 that it has extended over three years and with increasing intensity. Likewise, in 2016, El Niño led to the average temperature record reached by the planet. And different scientists estimate today that this Super El Niño may be repeated today with unknown consequences given the levels of greenhouse gases and the dynamics of the current climate crisis.

The banners of a change inspired by social and climate justice and the effective paths of this socio-ecological transition raised by popular movements are becoming more imperative and urgent today. It is possible to propose an emergency popular mitigation and adaptation plan. But to make these alternatives socially audible, to break with the ecological blindness that wants to impose itself, it is first necessary to break the epistemological construction that wants to inscribe these catastrophes, repeatedly and persistently, in a world of supposedly pure nature, in a presumably external field, alien and outside human social control.

This is a matrix of naturalization that, while excluding social groups and the mode of socioeconomic organization from any responsibility for the current crises, wants to turn them into unpredictable and unknowable events that only leave the option of resignation, religious alienation, or individual resilience. The questioning of these views is inscribed not only in the discourses but also in the practices and emotions, in responding to the catastrophe with the (re)construction of bonds and values of affectivity, collectivity, and solidarity—indispensable supports for emancipatory change.


Versión en Español:

El colapso ecológico del que nos advirtieron ha comenzado

Por José Seoane, publicado originalmente por

En 2023 se han registrado diferentes anomalías climáticas que establecen nuevos récords históricos en la trágica progresión del cambio climático a nivel global.

Así, en junio, la temperatura superficial en el Atlántico Norte alcanzó el máximo incremento de 1,3 grados centígrados con respecto a los valores preindustriales. En una dirección similar, aunque en valores más bajos, aumentó la temperatura media de los mares a nivel global. Por otro lado, la retracción del hielo antártico alcanzó un nuevo límite, alcanzando la disminución histórica de 2016, pero varios meses antes en plena estación fría.

La combinación de estos registros ha llevado a los científicos que siguen estos procesos a advertir sobre el peligro de un cambio profundo en las corrientes que regulan la temperatura y la vida en los océanos y a nivel mundial. Las olas de calor registradas en las costas de gran parte del mundo —en Irlanda, México, Ecuador, Japón, Mauritania e Islandia— pueden, a su vez, ser prueba de ello.

Estos fenómenos, por supuesto, no se limitan a los mares. El jueves 6 de julio la temperatura global del aire (medida a dos metros sobre el suelo) alcanzó los 17,23 grados centígrados por primera vez en la historia de los últimos siglos, 1,68 grados centígrados por encima de los valores preindustriales; El pasado mes de junio ya fue el mes más cálido de la historia. Mientras tanto, las temperaturas en los continentes, particularmente en el Norte, también batieron récords: 40 grados centígrados en Siberia, 50 grados centígrados en México, el junio más cálido en Inglaterra en la serie histórica que comenzó en 1884.

Y su contraparte, las sequías, como la que azota a Uruguay, donde la escasez de agua dulce desde mayo ha obligado a utilizar cada vez más fuentes de agua salobre, haciendo imbebible el agua del grifo para los habitantes del área metropolitana de Montevideo, donde vive el 60 por ciento de la población del país se concentra la población. Esta es una sequía que, de continuar, podría dejar sin agua potable a esta región del país, convirtiéndola en la primera ciudad del mundo en sufrir tal catástrofe.

Pero el calor sofocante y las sequías también traen consigo incendios voraces, como el incendio forestal boreal que azota Canadá desde hace semanas, con más de 500 focos repartidos por diferentes regiones del país, muchos de ellos incontrolables, y la extendida imágenes de una Nueva York apocalíptica oscurecida y teñida de rojo bajo un manto de cenizas.

Esta acumulación de evidencia trágica, contra todas las narrativas negacionistas, hace innegable que la crisis climática ya está aquí, entre nosotros. También indica el fracaso absoluto de las políticas e iniciativas adoptadas para reducir la emisión o presencia de gases de efecto invernadero en la atmósfera. En este sentido, en mayo de 2023, los niveles de dióxido de carbono (CO2) medidos en el observatorio de referencia global de la NOAA en Hawái alcanzaron un máximo histórico de 424 partes por millón (ppm), superando en más de un 50 % el nivel previo al inicio de la era industrial y, las del periodo enero-mayo de 2023, un 0,3 por ciento superiores a las del mismo periodo de 2022 y un 1,6 por ciento respecto a la de 2019. Según el último informe del Panel Intergubernamental de Cambio Climático de Naciones Unidas (IPCC), la temperatura de la superficie global ha aumentado más rápido desde 1970 que en cualquier otro período de 50 años durante al menos los últimos 2.000 años, el mismo período en el que se desplegaron acuerdos internacionales e iniciativas nacionales para combatir las causas del cambio climático. El fracaso de estas políticas se refleja también, en nuestro presente, en la persistencia y pujanza de un capitalismo fósil y su expolio y destrucción socioambiental.

No solo han fracasado estas llamadas políticas de mitigación, sino que las llamadas políticas de adaptación destinadas a minimizar los impactos previsibles del cambio climático son débiles o incluso inexistentes.

En la misma línea, el informe anual de la Organización Meteorológica Mundial (OMM, Global Annual to Decadal Climate Update) publicado en mayo de 2023 advirtió que es muy probable (66 por ciento de probabilidad) que la temperatura global promedio anual supere los 1,5 grados centígrados en al menos un año de los próximos cinco años (2023-2027), es posible (32 por ciento de probabilidad) que la temperatura promedio supere los 1,5 grados centígrados, y es casi seguro (98 por ciento de probabilidad) que al menos uno de los siguientes cinco años, así como el período de cinco años en su conjunto, serán los más cálidos registrados; El IPCC ha estimado graves consecuencias si se supera esta temperatura de forma permanente.

¿Qué tan cerca de este punto nos colocará la llegada del fenómeno de El Niño este año y posiblemente en los próximos años? El Niño es un evento de origen climático que se expresa en el calentamiento del Océano Pacífico ecuatorial oriental y se manifiesta en ciclos de entre tres y ocho años. Con antecedentes en el siglo XIX, en 1924 el climatólogo Gilbert Walker acuñó el término “Oscilación del Sur” para identificarla y en 1969 el meteorólogo Jacob Bjerknes sugirió que este inusual calentamiento en el Pacífico oriental podría desequilibrar los vientos alisios y aumentar las aguas cálidas hacia el este, es decir, hacia las costas intertropicales de América del Sur.

Pero no se trata simplemente de un fenómeno meteorológico tradicional que se repite en periodos anuales irregulares. No es un fenómeno natural; por muchos intentos que se hagan, una y otra vez, de invisibilizar o negar sus causas sociales. Por el contrario, en las últimas décadas, la dinámica de la crisis climática ha aumentado tanto en frecuencia como en intensidad. Ya a principios de 2023 concluyó el tercer episodio continuo de La Niña, la tercera vez desde 1950 que se extiende a lo largo de tres años y con intensidad creciente. Asimismo, en 2016, El Niño propició el récord de temperatura promedio alcanzado por el planeta. Y diferentes científicos estiman hoy que este Súper El Niño puede repetirse hoy con consecuencias desconocidas dados los niveles de gases de efecto invernadero y la dinámica de la actual crisis climática.

Las banderas de un cambio inspirado en la justicia social y climática y los caminos efectivos de esta transición socioecológica enarbolados por los movimientos populares se hacen hoy más imperativos y urgentes. Es posible proponer un plan de adaptación y mitigación popular de emergencia. Pero para hacer socialmente audibles estas alternativas, para romper con la ceguera ecológica que quiere imponerse, primero es necesario romper la construcción epistemológica que quiere inscribir estas catástrofes, repetida y persistentemente, en un mundo de supuesta naturaleza pura, en un presumiblemente campo externo, ajeno y fuera del control social humano.

Esta es una matriz de naturalización que, si bien excluye a los grupos sociales y al modo de organización socioeconómica de cualquier responsabilidad en las crisis actuales, quiere convertirlas en eventos impredecibles e incognoscibles que solo dejan la opción de la resignación, la alienación religiosa o la resiliencia individual. El cuestionamiento de estas miradas se inscribe no solo en los discursos sino también en las prácticas y emociones, al responder a la catástrofe con la (re)construcción de vínculos y valores de afectividad, colectividad y solidaridad, soportes indispensables para el cambio emancipatorio.